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遺伝子ってなに?iPS細胞ってなに?

iPS細胞について 人体を構成する細胞の特殊性とは?

幹細胞と万能細胞の違いは?

投稿日:08/15/2015 更新日:


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 幹細胞とは臓器を修復する能力(これを再生能力と言います)をもった特別な細胞であると、「幹細胞とはなにか?」でお話しました。それに対し万能細胞とは、もっと普遍的にどんな細胞にも変化することができて、どんな傷でも治すことのできる能力(多分化能)と、そういう細胞に変化しても細胞分裂を行うことで自分自身のコピーを生みだし、その万能性を失わない能力(自己複製能)をあわせもっている細胞です。いわば幹細胞の王様で、その代表的なものが受精卵です。

 

 つい最近まで、私たちの哺乳類のような高等動物は、成長した体内には受精卵のような万能細胞が存在せず、消滅してしまっていると考えられてきました。実際に今の医学教育においてもヒトの体内に万能細胞など存在しないことを前提に治療理論が構築・講義されています。

 

 一方、かなり昔から、プラナリアという生物は、体の中にどんな細胞でも生みだすことのできる万能細胞が存在していることが知られていました。すなわち体を半分に切ると、切り口に万能細胞が集まって体の足りない部分の細胞をどんどん生み出していくため、体全体をもとどおりに再生することができるのです。このように、どんな器官にもなりうる多分化能をもった細胞のことを万能細胞といいます。

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sabah-malaysia-borneo-16161569-l(プラナリア)

 私たち高等動物は、もちろん傷を治したり病気から立ち直ったりするために必要な幹細胞を体内にもっていますが、幹細胞の王様、オールマイティーな万能細胞は消滅していて、手に入れることはできないということになっています。われわれ自分自身が実際にもっている幹細胞の能力は非常にかぎられているため、数種類の細胞しかつくることができず、再生能力にも限界があります。しかし、受精卵の発生段階における初期胚で、受精卵を同じようにあらゆる細胞に分化する能力をもつ万能細胞である胚性幹細胞を治療に利用すれば、現在の治療倫理体系では絶対に不可能な病気の治療ができるはずだと考えられてきました。しかし胚性幹細胞は受精卵からつくられるため、生命の可能性を壊すことになり、生命倫理的に問題視されてきたのも事実です。

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