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遺伝子ってなに?iPS細胞ってなに?

iPS細胞について 人体を構成する細胞の特殊性とは?

幹細胞とはなにか?

投稿日:08/15/2015 更新日:


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 転んで足をすりむいた程度なら、多少血がにじんでもやがてその血は止まるし、かさぶたができそれが取れてもとの皮膚に戻ることを、多くの人は「あたり前」の現象だと感じています。しかし、このあたり前に思える現象も、注意深く考えれば決してあたり前ではないことがわかります。なぜなら、傷の深さが数ミリ、範囲が数センチ程度の「かすり傷」程度であれば、このあたり前の現象は起こるでしょう。しかし、その傷の範囲がもう少し深く、広くなるとどうなるでしょうか? それでもまだ大丈夫ですが、それより深くなれば今度はどうなるのか・・・・。

 

 こう考えると「あたり前」の現象は、無制限・無条件に起こるわけではないということが理解できます。皮膚の再生というあたり前の現象が起きなくなる限界。この限界が、われわれヒトという種がもつ表皮幹細胞の性能限界と考えると、幹細胞が理解できるでしょう。この性能限界を超えた「すり傷」、たとえば深さ5ミリ、範囲はすべての皮膚の「損傷」を受けたヒトは、再生が追いつかず、やがて人体そのものも死に至ります。

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 この例で、皮膚の再生の役目をになっているのが表皮膚幹細胞なのです。表皮膚幹細胞は、傷ついたり古くなった表皮細胞を入れ替えるために新しい表皮細胞をつくっています。このように一般的に幹細胞は、新しい臓器(表皮)を無からつくりだす能力(多分化能)をもっています。そしてその能力は細胞分裂をしても失われることはありません。つまり幹細胞は、この再生能力と細胞分裂を経て新しい臓器(表皮)をつくっている一方、その再生能力を維持できる能力(自己複製能)を合わせ持っている細胞なのです。ちなみにもっと広い意味での幹細胞という名の名前は、細胞系譜(受精卵から成体に至るまでの各細胞の文化の道筋を明らかにしたもの)の幹になることから名付けられました。この幹細胞ですが、実にさまざまな種類があります。

 たとえば傷ついた皮膚を再生させるために働く幹細胞は、皮膚しかつくりだすことはできません。こうした範囲はせばまるものの臓器や組織を再生させる能力を保ったものを体制幹細胞といい、表皮系幹細胞のほか、造血幹細胞神経幹細胞筋肉幹細胞肝臓幹細胞などが知られています。

幹細胞の多分化能

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