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遺伝子ってなに?iPS細胞ってなに?

細胞を用いる医療とその可能性

将来有望な再生医療と必要な再生医療

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 現在の再生医療は、体性幹細胞を取りだして、体外で増殖・活性化し、ふたたび体内にもどすという方法が中心となっています。しかしES細胞やiPS細胞という万能細胞については世界中で研究されていることから、将来的には拒絶反応のない、あらゆる臓器を必要なときに提供するテーラーメード医療としての再生医療が期待されています。とはいえ、これまで万能細胞から臓器を作製した報告はマウスの実験はあったものの、ヒトでの報告はまだありません。そのため実現にはまだ時間がかかると予想されます。

テーラーメード医療

 そこで別の試みとして、臓器や器官のタネを開発しそれを患部に導入することで、患部で臓器や器官を再生させようという試みがなされているようです。たとえばマウスの胎児から歯のタネを取りだして分離した上皮細胞と間葉細胞を、コラーゲンゲルの中で高細胞密度で区画化して細胞塊をつくると、正常な歯と同じように発生させることができるようです。

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 また、同様な方法で、人工的な毛包原基(毛のタネ)を作製し、毛の発生も確認できているようです。このように再生医療は、現在の幹細胞を注入する医療から臓器や器官のタネとなる細胞塊を作製して導入する医療へと、将来的に医療の幅が広がっていくのではないかと考えられます。そして、再生医療によるテーラーメード医療が実現し、他人の臓器提供を受けることなく患者のあらゆる要望に応えることのできる医療となる日が近いのではないかと考えています。

 現時点で予想される再生医療の行く末は、もちろんこのように実現していくかどうかわかりません。またこのほかにも主流ではない技術も多く登場しています。たとえばブタのDNAの中に人の肝臓の遺伝子を組み込んだキメラ豚を作製し、豚を人間の臓器工場にしてしますという、多少フィクションじみた報告もあります。人類は夢をもち、その夢を単なる空想に終わらせることなく邁進してきました。これからもそうしていくでしょうし、そうすべきです。倫理的な問題、宗教的な問題。人類にとってのいちばんの問題は、その圧力に屈し立ち止まることではないでしょうか。

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